¿Qué está pasando en los colegios de Estados Unidos?

Una media de tres veces por semana, un patrullero de policía se detiene en un colegio del condado de Wicomico, en la costa este de Maryland. Sacan a un alumno, lo esposan y lo suben a un patrullero para trasladarlo a urgencias de un hospital y someterlo a una evaluación psiquiátrica.

En los últimos ocho años, el proceso se utilizó al menos 750 veces con estudiantes. Algunos tienen sólo 5 años.

La ley estatal que permite estos traslados, conocidos como peticiones de evaluación de emergencia, está pensada para limitarse a personas con enfermedades mentales graves, que ponen en peligro su propia vida o seguridad, o la de otra persona. Es el primer paso para internar involuntariamente a alguien en un hospital psiquiátrico.

Sin embargo, los defensores de los niños afirman que los centros escolares de todo el país envían a sus alumnos a urgencias para someterlos a evaluaciones psiquiátricas en respuesta a comportamientos provocados por el acoso escolar o la frustración por las tareas asignadas. Los viajes a urgencias, dicen, a menudo se producen después de meses, y a veces años, en los que sus necesidades no fueron satisfechas.

Discriminación

Según los datos disponibles, los alumnos negros son objeto de estos traslados con más frecuencia que sus compañeros blancos. Los defensores del derecho a la educación señalan que los alumnos discapacitados también son expulsados con mayor frecuencia.

Un patrullero frente a un colegio de Salisbury, en el estado de Maryland. Foto: AP

«Las escuelas se centran en mantener a los niños afuera en lugar de mantenerlos adentro», dijo Dan Stewart, abogado gerente de la Red Nacional de Derechos de los Discapacitados. «Creo que esa es la cuestión fundamental».

Las escuelas del condado de Wicomico acordaron no abusar de las peticiones de emergencia como parte de un acuerdo de 2017 con el Departamento de Justicia de Estados Unidos. Pero mientras que el número de suspensiones y expulsiones disminuyó, los viajes obligatorios a la sala de emergencias aumentaron.

El año pasado, los niños fueron esposados y enviados a la sala de emergencias al menos 117 veces desde las escuelas de Wicomico, aproximadamente una vez por cada 100 estudiantes, según los datos obtenidos de las solicitudes de registros públicos a la Oficina del Sheriff del Condado de Wicomico.

Al menos el 40% tenía 12 años o menos. Más de la mitad eran chicos negros, a pesar de que poco más de un tercio de los niños de las escuelas públicas de Wicomico son negros.

Falta de recursos y personal capacitado

En las entrevistas, decenas de estudiantes, padres, educadores, abogados y defensores de los estudiantes con discapacidad en el condado de Wicomico dijeron que la falta de recursos y personal capacitado, combinado con una cultura punitiva en algunas escuelas, están detrás del mal uso de las peticiones de emergencia.

Una madre de Wicomico, que pidió el anonimato porque temía represalias de la escuela, recordó el terror que sintió cuando el colegio de su hijo llamó y dijo que iban a evaluarlo para una hospitalización psiquiátrica forzosa. Cuando llegó a la escuela, dijo, su hijo ya estaba esposado. Lo metieron en un patrullero de policía y lo llevaron al hospital.

«Dijo que le dolían las muñecas por las esposas», afirmó la madre. «Estaba muy tranquilo, allí sentado, y no entendía por qué estaba en el hospital».

Esta práctica no sólo se da en Wicomico.

Datos recientes muestran que las escuelas de la ciudad de Nueva York todavía llaman a la policía para llevar a los niños con angustia emocional a la sala de emergencias a pesar de un acuerdo legal de 2014 en el que acordaron detener la práctica.

Se descubrió que un distrito escolar de Kentucky había utilizado una evaluación psiquiátrica en niños más de 1.000 veces en un año. En Florida, miles de chicos en edad escolar han sido sometidos a la Ley Baker, el estatuto de internación involuntario del estado.

Las internaciones de chicos en emergencias psiquiátricas es una práctica habitual en Estados Unidos. Foto: AP Las internaciones de chicos en emergencias psiquiátricas es una práctica habitual en Estados Unidos. Foto: AP

En un acuerdo con la Oficina de Derechos Civiles del Departamento de Educación, el Distrito Escolar Unificado de Stockton, en California, aceptó protocolos que exigen otras intervenciones antes de remitir a los alumnos con discapacidades a una evaluación psiquiátrica.

En Maryland, Wicomico utiliza las peticiones de emergencia con más frecuencia per cápita que casi todos los demás distritos de Maryland de los que se dispone de datos.

La ciudad de Baltimore, por ejemplo, el año pasado tuvo 271 llamados de emergencia de las escuelas, en comparación con Wicomico, donde fueron al menos 117, según los datos obtenidos de los organismos encargados de ejecutar la ley a través de solicitudes de registros públicos. Pero la población estudiantil de Baltimore es cinco veces mayor.

Problemas de aprendizaje y frustración

Los padres de Wicomico describen sus dificultades para conseguir ayuda para sus hijos cuando se retrasan en materias básicas como lectura y matemáticas en los primeros cursos.

Estas brechas en el aprendizaje pueden provocar frustración y comportamientos difíciles de gestionar para los profesores.

La madre de Wicomico cuyo hijo fue esposado dijo que luchó durante años con los administradores para obtener adaptaciones para el chico, que es autista, una experiencia de la que se hicieron eco otros padres. Su hijo, que también padece TDAH, llevaba varios años de retraso en lectura cuando llegó a la escuela secundaria. La madre dice que fue enviado al hospital tras un arrebato de frustración, no de enfermedad mental.

Un patrillero de Salisbury, listo para trasladar chicos al hospital por problemas de comportamiento. Foto: APUn patrillero de Salisbury, listo para trasladar chicos al hospital por problemas de comportamiento. Foto: AP

Recuerda que las autoridades escolares le dijeron: «‘No tiene necesidades especiales, sólo tiene problemas de ira’. Intentaban sacarlo del colegio».

Su hijo estaba cada vez más desanimado e inquieto por una tarea que no podía terminar. La situación se agravó cuando el profesor discutió con él. Tiró al suelo una computadora portátil que tenía sobre su mesa, y la escuela pidió un traslado de urgencia. Tras ser llevado esposado al hospital, fue examinado y dado de alta.

«Después de eso, pasó de estar enojado a estar aterrorizado», dijo. «Cada vez que veía a la policía, entraba en pánico».

Una portavoz de las Escuelas Públicas del Condado de Wicomico dijo que las peticiones de emergencia «se utilizan en las situaciones de urgencia más extremas, donde la vida y la seguridad del estudiante o de otras personas están en riesgo».

«(Las peticiones de emergencia) no se utilizan con fines disciplinarios y con frecuencia no son el resultado de los comportamientos de un estudiante», dijo Tracy Sahler en un correo electrónico. «De hecho, la mayoría de ellas están relacionadas al hecho de que un estudiante muestre ideación suicida o piense en autolesionarse».

Los funcionarios escolares no respondieron a preguntas sobre por qué la tasa de peticiones de emergencia era mucho más alta en Wicomico que en otros condados de Maryland. El Departamento del Sheriff se negó a compartir los registros que mostrarían las razones de las expulsiones.

Profesores al límite

La ley obliga a registrar ciertas expulsiones de alumnos. Las suspensiones, expulsiones y detenciones son los indicadores más comúnmente documentados de las disparidades raciales en materia de disciplina. La ley obliga a los centros escolares a hacer públicos estos datos, lo que a menudo da lugar a supervisiones e investigaciones.

Sin embargo, con la excepción de Florida y Nueva York, la mayoría de los centros no recopilan sistemáticamente información sobre las expulsiones para realizar evaluaciones psiquiátricas.

Sin esos datos, no hay forma de responsabilizar a las escuelas, dijo Daniel Losen, director del equipo de educación del National Center for Youth Law.

«Los derechos civiles de los niños están en juego, porque es más probable que sean los niños negros y los niños con discapacidades los que estén sujetos a todo tipo de prejuicios que les nieguen una oportunidad educativa», dijo.

Las familias que sufrieron peticiones de emergencia afirman que los educadores que pueden comunicarse con sus hijos no dan abasto, y que no siempre se toman medidas que podrían desescalar una situación. El día que su hijo fue enviado al hospital, recuerda la madre, el administrador que siempre había abogado por él estaba afuera del edificio.

En otro caso, un alumno de secundaria dijo que las adaptaciones requeridas para sus discapacidades de aprendizaje y comportamiento incluían dar un paseo con un educador de confianza cuando se ponía inquieto. El día que fue enviado involuntariamente al hospital, ese miembro del personal no estaba disponible. Empezó a gritar y a escupir cuando un administrador le impidió salir por su cuenta. Dice que cuando llegó la policía estaba tranquilo y sentado en el despacho del director. Aun así, lo esposaron y lo llevaron al hospital, donde le examinaron y le dieron el alta unas horas después.

El dilema de los chicos con discapacidad

Como los llamados a emergencia se producen fuera del proceso disciplinario normal, los días de clase perdidos no se registran como suspensiones. Para los alumnos con discapacidad, esto tiene consecuencias especiales: no se los puede apartar de clase durante más de 10 días sin evaluar si están recibiendo el apoyo que necesitan.

«Si se utiliza el proceso disciplinario, y eres un estudiante con una discapacidad, tus derechos entran en juego», dijo Selene Almazan, directora legal del Consejo de Padres Abogados y Defensores.

En muchos lugares del país, los recursos necesarios para apoyar a los estudiantes con discapacidades son escasos.

Cada vez más colegios llaman a los servicios de emergencia para trasladar a alumnos con problemas de conducta. Foto: REUTERSCada vez más colegios llaman a los servicios de emergencia para trasladar a alumnos con problemas de conducta. Foto: REUTERS

En la costa este de Maryland, los abogados y defensores de las familias afirman que el abanico de alternativas para los alumnos está limitado tanto por el dinero como por la geografía. Entre ellas se incluyen, por ejemplo, la ubicación privada fuera del distrito y las aulas especializadas para necesidades específicas como la dislexia.

En los casos en que los niños necesitan servicios específicos no disponibles en el distrito local, el distrito debe permitir que sean educados fuera del sistema escolar, y pagar por ello.

«Te encuentras entre la espada y la pared porque dices: ‘Este niño necesita más servicios’, pero no consigues que la escuela acepte», explica Angela Ford, directora clínica de Maple Shade Youth and Family Services, que atiende a niños con discapacidades emocionales y de comportamiento en Wicomico.

Alternativas menos drásticas

El acuerdo de 2017 con el Departamento de Justicia requirió que el distrito de Wicomico redujera las significativas disparidades raciales y relacionadas con la discapacidad en suspensiones, ubicaciones en escuelas alternativas y otras medidas disciplinarias.

El distrito acordó no usar peticiones de emergencia «cuando se puedan implementar intervenciones menos intrusivas … para abordar la preocupación de comportamiento» y no usarlas «para disciplinar o castigar o para abordar la falta de cumplimiento de las instrucciones».

Pero desde el acuerdo, muchos padres, maestros y líderes de la comunidad dijeron que el distrito parece más preocupado por mantener bajo el número de suspensiones que por brindar apoyo a los maestros para ayudar a prevenir el comportamiento disruptivo.

«Si sabemos cómo manejar y lidiar con los comportamientos, entonces tendremos menos peticiones de emergencia», dijo Anthony Mann, quien fue ayudante de instrucción en la Escuela Secundaria del Condado de Wicomico el año pasado y es padre de una escuela pública de Wicomico.

Tatiyana Jackson, que tiene un hijo con una discapacidad en Wicomico Middle School, está de acuerdo en que los profesores necesitan más formación. «No creo que tengan mucha paciencia o tolerancia con los niños con diferencias. Es como si se rindieran ante ellos».

Los funcionarios escolares de Wicomico dijeron que el desarrollo profesional continuo para el personal incluye el uso apropiado de las peticiones de emergencia.

«Cada escuela tiene un equipo bien entrenado que incluye un trabajador social y consejero escolar, con el apoyo de psicólogos escolares», dijo Sahler. «Se utilizan todos los apoyos que puedan ser beneficiosos para ayudar al alumno. Sin embargo, la seguridad del alumno es primordial y el factor determinante es garantizar que no haya retrasos innecesarios en la obtención de ayuda para el alumno».

Pero Denise Gregorius, que enseñó en las escuelas de Wicomico durante más de una década y se fue en 2019, cuestionó la viabilidad de las estrategias de disciplina y comportamiento que se enseñan durante el desarrollo profesional.

Lo que los maestros realmente quieren, dijo, es más apoyo.

Después del acuerdo, que tuvo un período de seguimiento de dos años y medio, el número de suspensiones y expulsiones en Wicomico disminuyó notablemente, tanto para los estudiantes negros como para los blancos. Pero el número de peticiones de emergencia, que no aparecen en las estadísticas estatales, aumentó.

Detenciones en el colegio

Otras medidas de disciplina excluyentes se mantuvieron altas, incluidas las detenciones escolares. En 2021-22, Wicomico tuvo 210 detenciones en la escuela – el segundo número más alto en el estado, mientras que fueron 15 en la matrícula de estudiantes. Más de tres cuartas partes de los niños detenidos eran negros y el 80% eran estudiantes con discapacidades.

«Controlar las cifras no aporta la solución», dijo Losen, del National Center for Youth Law. En muchos distritos, «el problema va más allá de lo que están haciendo con la disciplina».

El Departamento de Justicia se negó a hacer comentarios.

Algunos padres y educadores de Wicomico apuntan a una cultura insular en el distrito escolar donde los problemas se ocultan en lugar de resolverse.

Se sienten frustrados por la falta de relación con la unidad móvil de crisis del condado, a la que a menudo se recurre en otros condados para ayudar a desescalar los problemas en lugar de llamar a la policía.

Jermichael Mitchell, organizador de la comunidad que es alumno y padre en las escuelas del condado de Wicomico, dijo que los educadores a menudo no saben cómo empatizar y responder al trauma y las necesidades insatisfechas que pueden conducir a la conducta de los niños.

«Un chico negro que está pasando por algo de verdad, que necesita apoyo de verdad, siempre es visto como una amenaza», dijo. «No sabes cómo se les ha enseñado a esos niños a pedir ayuda. No sabes el trauma por el que han pasado».

Los estudios descubrieron que los chicos negros y latinos que tienen un profesor de su misma raza sufren menos suspensiones y obtienen mejores resultados en los exámenes, pero esa diversidad falta en el condado de Wicomico. Las escuelas de Wicomico tienen la mayor brecha entre el número de estudiantes de color y maestros de color en el estado.

Los responsables de las escuelas de Wicomico afirman que no discriminan a ninguno de sus alumnos.

Un adolescente de Wicomico describió un proceso de años de alienación en la escuela, con una petición de emergencia como la última etapa. Dijo que fue acosado en la escuela media durante una cantidad de meses hasta que un día se quebró y golpeó al estudiante que se burlaba de él.

La escuela llamó a la policía. Les dijo a los agentes que no lo tocaran y que necesitaba calmarse. En lugar de eso, los agentes lo agarraron y lo empujaron contra el suelo, dijo. Lo esposaron y lo llevaron a urgencias. Pero cuando regresó, dijo que lo único diferente era lo que sentía por los adultos del edificio.

«Me acostumbré a no confiar en la gente, a no hablar con la gente del colegio», dijo. «Nada más cambió realmente”.

Annie Ma es periodista de The Associated Press, y Meredith Kolodner pertenece a The Hechinger Report

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